Prioridades experimentales para la influenza H7N9

Experiments on H7N9

Las investigaciones que se realicen para conocer los riesgos potenciales de la influenza H7N9 (más información sobre esta variante aquí), serán fundamentales para tener políticas públicas de prevención claras y bien enfocadas. Conocer los mecanismos que desarrolla el virus para infectar células humanas e indagar si podría mutar para transmitirse eficientemente de persona a persona, contribuiría para prevenir una epidemia global (pandemia) y sus probables consecuencias.

Particularmente, existe temor por la posible reaparición de la variante H7N9 en la temporada invernal. Si resurge con la capacidad de transmitirse mediante estornudos -como la gripe común- se encenderían las luces de alerta en la OMS.

Para encauzar los esfuerzos, varios investigadores líderes en el campo de la influenza dieron a conocer un comunicado sobre los estudios que deben hacerse para explorar el riesgo potencial de la influenza H7N9. La carta hace énfasis en experimentos conocidos como incremento de función (gain-of-function). Estos experimentos introducen cambios en un virus con el objetivo de entender, por ejemplo, si ciertas mutaciones afectarían la habilidad de una vacuna para actuar eficazmente, o si aumentarían la transmisibilidad del virus. El objetivo es indagar si las mutaciones son capaces de aparecer naturalmente y provocar una pandemia.

CONTROVERSIA ACADÉMICA

El comunicado cobra importancia cuando se analizan las razones que motivaron su redacción. Hace dos años, hubo un intenso debate en torno a dos estudios que precisamente usaban experimentos de incremento de función para explorar la influenza H5N1. En ambos artículos, los autores modificaron la variante y lograron que fuese transmisible entre mamíferos y no sólo entre aves. Con esto, demostraban que la influenza H5N1 tendría la capacidad de esparcirse mediante estornudos y tos. Una fracción de la comunidad científica esgrimió que ese tipo de estudios no ofrecían ningún beneficio, e incluso hubo quienes advirtieron sobre un posible uso bioterrorista de esa información. Finalmente, tras una discusión que tomó 13 meses, los estudios fueron publicados (si deseas conocer con detalle el caso, puedes dar clíck aquí). Para evitar un escenario similar con los trabajos en H7N9, se elaboró un listado con la clase experimentos que deben realizarse para entender la nueva variante.

Esto fue publicado conjuntamente por las revistas Nature y Science el 7 de agosto. Las prioridades para trabajar experimentalmente con la variante H7N9 son: i) Inmunogenicidad. Para desarrollar vacunas más efectivas, ii) Adaptación. Evaluar el potencial de adaptación del virus para infectar células de mamíferos y su capacidad para poder recombinarse con otras cepas de influenza que circulan actualmente, iii) Resistencia a fármacos. Saber si el virus puede desarrollar resistencia a los fármacos conocidos para atacarlo y evaluar la estabilidad genética de estas posibles variantes, iv) Transmisión. Valorar el potencial pandémico de las variantes que circulan actualmente. Hacer estudios de transmisión que identifiquen las posibles mutaciones y/o combinaciones genéticas que elevarían la capacidad de dispersión, v) Patogenicidad. Identificar los mecanismos que permitan al virus incrementar su agresividad.

De esta manera, queda esclarecido de antemano por qué y para qué es necesario hacer estudios que involucren incremento de función.

 APROBACIÓN PREVIA PARA ESTUDIOS

Adicionalmente, si los fondos con los que se realizan los experimentos provienen del Departamento de Salud y Servicios Humanos de EUA (HHS, por sus siglas en inglés), un comité multidisciplinario evaluará el impacto científico, así como los beneficios para la salud pública antes de autorizarlos. El comité estaría compuesto por expertos en salud, medicina, seguridad, salud global, leyes y ética. Lo anterior no es nuevo: estas medidas fueron puestas en marcha con las investigaciones de la variante H5N1, justo después de la controversia ya comentada.

Con el esfuerzo conjunto de diversos grupos de investigación alrededor del mundo, los resultados llegarán en poco tiempo. Y el conocimiento generado sentará las bases para lidiar con la nueva influenza H7N9.

Para leer las cartas originales, puedes dar clíck aquí y aquí.


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